Armée du conquistador d'Hernan Cortes

Armée du conquistador d'Hernan Cortes

En 1519, Hernan Cortes se lance dans la hardie conquête de l'empire aztèque. Lorsqu'il ordonna le démantèlement de ses navires, ce qui signifiait qu'il était engagé dans son expédition de conquête, il ne disposait que d'environ 600 hommes et d'une poignée de chevaux. Avec cette bande de conquistadors et ses renforts ultérieurs, Cortes allait faire tomber le plus puissant empire que le Nouveau Monde ait jamais connu.

Qui étaient les conquistadors de Cortès?

La plupart des conquistadors qui ont combattu dans l'armée de Cortés étaient des Espagnols d'Estrémadure, de Castille et d'Andalousie. Ces terres constituaient un terreau fertile pour le type d'hommes désespérés nécessaires à la conquête: il y avait une longue histoire de conflits et beaucoup de pauvreté là-bas que des hommes ambitieux cherchaient à fuir. Les conquistadors étaient souvent des fils plus jeunes, appartenant à une petite noblesse, qui ne voulaient pas hériter des domaines de leur famille et devaient donc se faire un nom. Nombre de ces hommes se sont tournés vers les militaires, car les nombreuses guerres menées en Espagne nécessitaient toujours des soldats et des capitaines, que l'avancement pouvait être rapide et que les récompenses pouvaient parfois être riches. Les plus riches d'entre eux pourraient se permettre les outils du commerce: fines épées d'acier, armures et chevaux de Toledo.

Pourquoi les conquistadors se sont-ils battus?

Il n'y avait aucune sorte d'enrôlement obligatoire en Espagne, donc personne n'a forcé aucun des soldats de Cortés à se battre. Pourquoi, alors, un homme sensé risquerait-il sa vie dans les jungles et les montagnes du Mexique contre des guerriers meurtriers aztèques? Beaucoup d'entre eux l'ont fait parce que c'était considéré comme un bon travail. En un sens, ces soldats auraient considéré le métier de commerçant comme un tanneur ou un cordonnier méprisant. Certains d'entre eux l'ont fait par ambition, espérant gagner de la richesse et du pouvoir avec un grand domaine. D'autres se sont battus au Mexique par ferveur religieuse, convaincus que les indigènes devaient être guéris de leurs mauvaises voies et amenés au christianisme, à la pointe d'une épée si nécessaire. Certains l’ont fait pour l’aventure: de nombreuses ballades et romans populaires sont sortis à l’époque: un exemple en était Amadis de Gaula, une aventure entraînante qui raconte la quête du héros pour retrouver ses racines et épouser son véritable amour. D'autres encore étaient enthousiasmés par les débuts de l'ère d'or à laquelle l'Espagne était sur le point de passer et souhaitaient contribuer à faire de l'Espagne une puissance mondiale.

Armes et armures du conquistador

Au début de la conquête, les conquistadors ont privilégié les armes et armures utiles et nécessaires sur les champs de bataille de l'Europe, telles que les robustes platines et les heaumes en acier (appelés morions), arbalètes et arquebuses. Celles-ci se sont révélées moins utiles aux Amériques: une armure lourde n’était pas nécessaire, la plupart des armes locales pouvant être défendues avec un cuir épais ou une armure matelassée appelée escuapilet les arbalètes et arquebuses, bien qu’ils aient réussi à éliminer un ennemi à la fois, ont été lents à charger et lourds. La plupart des conquistadors préféraient porter escuapil et se sont armés d’épées d’acier finement en acier de Toledo, qui pouvaient facilement traverser les défenses indigènes. Les cavaliers ont découvert qu'ils étaient efficaces avec une armure, des lances et les mêmes belles épées similaires.

Les capitaines de Cortes

Cortés était un grand meneur d'hommes, mais il ne pouvait pas être partout tout le temps. Cortés avait plusieurs capitaines en qui il avait (principalement) confiance: ces hommes l'avaient grandement aidé.

Gonzalo de Sandoval: À l'âge de 20 ans, Sandoval n'est pas encore testé au combat, mais il est rapidement devenu le bras droit de Cortes. Sandoval était intelligent, courageux et loyal, trois qualités importantes pour un conquistador. Contrairement aux autres capitaines de Cortés, Sandoval était un diplomate habile qui ne résolvait pas tous les problèmes avec son épée. Sandoval a toujours attiré les missions les plus difficiles de Cortes et il ne l'a jamais laissé tomber.

Cristobal de Olid: Fort, courageux, brutal et pas très brillant, Olid était le capitaine préféré de Cortes lorsqu'il avait besoin de plus de force que la diplomatie. Une fois supervisé, Olid pouvait diriger de grands groupes de soldats, mais avait peu de compétences en matière de résolution de problèmes. Après la conquête, Cortes a envoyé Olid vers le sud, pour conquérir le Honduras, mais Olid est devenu voyou et Cortes a dû envoyer une autre expédition à sa suite.

Pedro de Alvarado: Pedro de Alvarado est aujourd'hui le plus connu des capitaines de Cortes. Alvarado était un capitaine capable, mais impulsif, comme il l'a montré lorsqu'il a ordonné le massacre du temple en l'absence de Cortes. Après la chute de Tenochtitlan, Alvarado a conquis les terres mayas au sud et a même pris part à la conquête du Pérou.

Alonso de Avila: Cortes n'aimait pas beaucoup Alonso de Avila personnellement, car Avila avait la fâcheuse habitude de parler franchement, mais il respectait Avila et c'est ce qui comptait. Avila était bon en combat, mais il était aussi honnête et avait un faible pour les chiffres, alors Cortes en a fait le trésorier de l'expédition et l'a chargé de mettre de côté le cinquième du roi.

Renforts

Un grand nombre des 600 hommes de Cortés sont morts, ont été blessés, sont retournés en Espagne ou dans les Caraïbes ou ne sont pas restés avec lui jusqu'à la fin. Heureusement pour lui, il a reçu des renforts, qui semblaient toujours arriver quand il en avait le plus besoin. En mai de 1520, il a vaincu une plus grande force de conquistadors sous Panfilo de Narvaez, qui avait été envoyé pour contrôler à Cortes. Après la bataille, Cortés ajouta des centaines d'hommes de Narvaez aux siens. Plus tard, des renforts arriveraient apparemment au hasard: par exemple, lors du siège de Tenochtitlan, des survivants de l'expédition désastreuse de Juan Ponce de León en Floride sont entrés dans Veracruz et ont été rapidement envoyés à l'intérieur des terres pour renforcer Cortes. En outre, dès que la nouvelle de la conquête (et les rumeurs concernant l'or aztèque) ont commencé à se répandre dans les Caraïbes, les hommes se sont précipités pour rejoindre Cortes pendant qu'il restait du butin, de la terre et de la gloire.

Sources:

  • Diaz del Castillo, Bernal… Trans., Éd. J.M. Cohen. 1576. London, Penguin Books, 1963. Imprimé.
  • Levy, mon pote. Conquistador: Hernan Cortes, le roi Montezuma et le dernier combat des Aztèques. New York: Bantam, 2008.
  • Thomas, Hugh. Conquête: Montezuma, Cortes et la chute du vieux Mexique. New York: Touchstone, 1993.