Biographie de Harry Houdini

Biographie de Harry Houdini

Harry Houdini reste l'un des magiciens les plus célèbres de l'histoire. Bien que Houdini puisse faire des tours de cartes et des actes de magie traditionnels, il était surtout connu pour sa capacité à échapper à ce qui semblait être n'importe quoi, y compris des cordes, des menottes, des camisoles de force, des cellules de prison, des bidons de lait remplis d'eau et même des boîtes closes qui avait été jeté dans une rivière. Après la Première Guerre mondiale, Houdini mit ses connaissances sur la supercherie contre les spiritualistes qui prétendaient pouvoir contacter les morts. Puis, à l'âge de 52 ans, Houdini est mort mystérieusement après avoir été touché à l'abdomen.

Rendez-vous: 24 mars 1874 - 31 octobre 1926

Aussi connu sous le nom: Ehrich Weisz, Ehrich Weiss, Le Grand Houdini

L'enfance de Houdini

Tout au long de sa vie, Houdini a propagé de nombreuses légendes sur ses débuts, qui ont été si souvent répétées qu'il était difficile pour les historiens de reconstituer la véritable histoire de son enfance. Cependant, Harry Houdini serait né à Ehrich Weisz le 24 mars 1874 à Budapest, en Hongrie. Sa mère, Cecilia Weisz (neé Steiner), a eu six enfants (cinq garçons et une fille) dont Houdini était le quatrième. Le père de Houdini, le rabbin Mayer Samuel Weisz, a également eu un fils d'un mariage précédent.

Les conditions semblant peu encourageantes pour les Juifs d’Europe de l’Est, Mayer décida d’émigrer de la Hongrie aux États-Unis. Il avait un ami qui vivait dans la très petite ville d’Appleton, dans le Wisconsin, et Mayer s’y est donc installé, où il a participé à la création d’une petite synagogue. Cecilia et les enfants ont bientôt suivi Mayer en Amérique quand Houdini avait environ quatre ans. En entrant aux États-Unis, les agents de l'immigration ont changé le nom de la famille de Weisz à Weiss.

Malheureusement pour la famille Weiss, la congrégation de Mayer décida bientôt qu'il était trop vieux jeu pour eux et le laissa partir après seulement quelques années. En dépit de pouvoir parler trois langues (hongrois, allemand et yiddish), Mayer ne parlait pas anglais, ce qui constitue un sérieux inconvénient pour un homme qui cherche un emploi en Amérique. En décembre 1882, alors que Houdini avait huit ans, Mayer déménage avec sa famille dans la ville beaucoup plus grande de Milwaukee, dans l'espoir de meilleures perspectives d'emploi.

La famille étant dans une situation financière difficile, les enfants ont trouvé un emploi pour subvenir aux besoins de la famille. Cela incluait Houdini, qui occupait de petits boulots: vendre des journaux, cirer des chaussures et faire des courses. Dans ses temps libres, Houdini lisait des livres de bibliothèque sur les tours de magie et les mouvements de contorsionniste. À neuf ans, Houdini et quelques amis fondèrent un cirque de cinq cents dollars où il portait des bas de laine rouge et s'appelait lui-même "Ehrich, prince de l'air". À onze ans, Houdini travaillait comme apprenti serrurier.

Quand Houdini eut environ 12 ans, la famille Weiss s'installa à New York. Pendant que Mayer donnait des cours à des étudiants en hébreu, Houdini a trouvé un travail: couper des tissus en lanières. Malgré le travail acharné, la famille Weiss était toujours à court d’argent. Cela a obligé Houdini à utiliser son intelligence et sa confiance pour trouver des moyens novateurs de gagner un peu plus d'argent.

Dans ses temps libres, Houdini s'est révélé un athlète naturel, qui adorait courir, nager et faire du vélo. Houdini a même reçu plusieurs médailles dans des compétitions de cross-country.

La création de Harry Houdini

À quinze ans, Houdini découvrit le livre du magicien, Mémoires de Robert-Houdin, ambassadeur, auteur et intervenant, écrit par lui-même. Houdini a été hypnotisé par le livre et a passé toute la nuit à le lire. Il a ensuite déclaré que ce livre avait véritablement suscité son enthousiasme pour la magie. Houdini finirait par lire tous les livres de Robert-Houdin, assimilant les histoires et les conseils qu’il contient. À travers ces livres, Robert-Houdin (1805-1871) devint un héros et un modèle pour Houdini.

Ehrich Weiss avait besoin d'un nom de scène pour se lancer dans cette nouvelle passion. Jacob Hyman, un ami de Houdini, a expliqué à Weiss que la coutume française était que, si vous ajoutez la lettre «Je» à la fin du nom de votre mentor, elle témoigne de l'admiration. L'ajout d'un «je» à «Houdin» a donné «Houdini». Ehrich Weiss a choisi «Harry», la version américanisée de son surnom «Ehrie». Il a ensuite associé «Harry» à «Houdini» pour créer le nom désormais célèbre «Harry Houdini». Convaincus de ce nom, Weiss et Hyman se sont associés et se sont appelés «Les frères Houdini».

En 1891, les frères Houdini exécutèrent des tours de cartes, des échanges de pièces de monnaie et des actes disparus au Huber's Museum à New York ainsi qu'à Coney Island pendant l'été. À peu près à la même époque, Houdini acheta un tour de magicien appelé Metamorphosis (deux magiciens échangeaient souvent des tours du métier), qui impliquait l'échange de places dans un coffre verrouillé derrière un écran.

En 1893, les frères Houdini sont autorisés à se produire en dehors de la foire du monde à Chicago. À ce moment-là, Hyman avait quitté l'acte et avait été remplacé par le véritable frère de Houdini, Theo («Dash»).

Houdini épouse Bessie et se joint au cirque

Après la foire, Houdini et son frère sont retournés à Coney Island, où ils se sont produits dans la même salle que les Floral Sisters, chanteuses et danseuses. Il ne fallut pas longtemps avant qu'une histoire d'amour s'épanouisse entre Houdini, 20 ans, et Wilhelmina Beatrice (18 ans), Rahner, des Floral Sisters. Après une cour de trois semaines, Houdini et Bess se sont mariés le 22 juin 1894.

Bess étant de petite taille, elle remplaça bientôt Dash en tant que partenaire de Houdini, car elle était mieux en mesure de se cacher à l'intérieur de divers cartons et coffres en cas de disparition. Bess et Houdini s'appelaient Monsieur et Mademoiselle Houdini, Mystérieux Harry et LaPetite Bessie, ou Les Grands Houdinis.

Les Houdinis se produisirent pendant quelques années dans les musées du dime, puis en 1896, ils travaillèrent dans le cirque itinérant des Frères gallois. Bess a chanté des chansons pendant que Houdini faisait des tours de magie, et ensemble ils ont joué l'acte de métamorphose.

Les Houdinis rejoignent le Vaudeville et un salon de la médecine

En 1896, à la fin de la saison du cirque, les Houdinis rejoignent un spectacle de vaudeville itinérant. Au cours de ce spectacle, Houdini a ajouté une astuce d’évasion des menottes à l’acte de métamorphose. Dans chaque nouvelle ville, Houdini se rendrait au commissariat de police local et lui annoncerait qu'il pourrait échapper à toutes les menottes qu'on lui aurait mise. Les foules se rassemblaient pour regarder Houdini s'échapper facilement. Ces exploits avant le spectacle étaient souvent couverts par un journal local, créant de la publicité pour le spectacle de vaudeville. Pour amuser davantage le public, Houdini a décidé de s’évader d’une camisole de force, utilisant son agilité et sa souplesse pour s’en échapper.

À la fin du spectacle de vaudeville, les Houdinis se démenaient pour trouver du travail, envisageant même un travail autre que la magie. Ainsi, quand ils se sont vus proposer un poste au sein de la California Concert Company du Dr. Hill, une émission de médecine itinérante itinérante vendant un tonique qui «pourrait guérir à peu près n'importe quoi», ils ont accepté.

Dans l’émission de médecine, Houdini a de nouveau exécuté ses actes de fuite; Cependant, lorsque le nombre de participants a commencé à diminuer, le Dr Hill a demandé à Houdini s’il pouvait se transformer en un milieu spirituel. Houdini connaissait déjà de nombreuses astuces du médium de l'esprit et a donc commencé à diriger des séances pendant que Bess jouait en clairvoyant prétendant avoir des dons psychiques.

Les Houdinis ont eu beaucoup de succès en se faisant passer pour des spiritualistes, car ils faisaient toujours leurs recherches. Dès qu'ils entrent dans une nouvelle ville, les Houdinis lisent les notices nécrologiques récentes et visitent des cimetières pour rechercher le nom des personnes récemment mortes. Ils écouteraient aussi subtilement les commérages de la ville. Tout cela leur a permis de rassembler suffisamment d'informations pour convaincre la foule que les Houdinis étaient de vrais spiritualistes dotés de pouvoirs extraordinaires pour contacter les morts. Cependant, le sentiment de culpabilité de mentir à des personnes en détresse est finalement devenu accablant et les Houdinis ont finalement quitté la série.

La grande pause d'Houdini

Sans autre perspective, les Houdinis ont recommencé à se produire avec le Welsh Brothers Travelling Circus. Alors qu’il se produisait à Chicago en 1899, Houdini exécuta une fois de plus son cascade de menottes échappées au poste de police, mais cette fois, c’était différent.

Houdini avait été invité dans une salle remplie de 200 personnes, principalement des policiers, et avait passé 45 minutes à choquer tout le monde dans la salle alors qu'il s'était échappé de tout ce que la police avait. Le jour suivant, Le journal de chicago a titré le titre «Étonne les détectives» avec un grand dessin de Houdini.

La publicité autour de Houdini et son numéro de menottes ont attiré l'attention de Martin Beck, responsable du circuit théâtral Orpheum, qui l'a signé pour un contrat d'un an. Houdini devait exécuter l'acte d'évasion par les menottes et Metamorphosis dans les théâtres raffinés d'Orpheum à Omaha, Boston, Philadelphie, Toronto et San Francisco. Houdini sortait finalement de l'obscurité et se retrouvait sous les projecteurs.

Houdini devient une star internationale

Au printemps 1900, Houdini, âgé de 26 ans, exerçant sa confiance en tant que «roi des menottes», partit pour l'Europe dans l'espoir de réussir. Son premier arrêt était Londres, où Houdini s'est produit à l'Alhambra Theatre. Houdini a été mis au défi de s'échapper des menottes de Scotland Yard. Comme toujours, Houdini s'est échappé et le théâtre a été rempli toutes les nuits pendant des mois.

Les Houdinis se sont ensuite produits au Théâtre Central à Dresde, en Allemagne, où les ventes de billets ont battu des records. Pendant cinq ans, Houdini et Bess se sont produits dans toute l’Europe et même en Russie, les billets se vendant souvent à l’avance pour leurs prestations. Houdini était devenu une star internationale.

Cascades défiant la mort de Houdini

En 1905, les Houdinis décident de rentrer aux États-Unis et d’essayer d’y gagner une renommée et une fortune. La spécialité de Houdini était devenue une évasion. En 1906, Houdini s'est évadé des cellules de prison de Brooklyn, Détroit, Cleveland, Rochester et Buffalo. À Washington, Houdini a exécuté un acte d'évasion largement médiatisé impliquant l'ancienne cellule de prison de Charles Guiteau, l'assassin du président James A. Garfield. Dénudé et portant les menottes fournies par les services secrets, Houdini s'est libéré de la cellule verrouillée, puis a déverrouillé la cellule voisine où ses vêtements l'attendaient, le tout en l'espace de 18 minutes.

Cependant, s'évader de menottes ou de cellules de prison ne suffisait plus pour attirer l'attention du public. Houdini avait besoin de nouvelles cascades défiant la mort. En 1907, Houdini a dévoilé une cascade dangereuse à Rochester, New York, où, les mains menottées dans le dos, il a sauté d'un pont dans une rivière. Puis, en 1908, Houdini introduisit la dramatique Milk Can Escape, où il était enfermé dans une boîte de lait scellée et remplie d'eau. Les performances ont été énormes. Le drame et le flirt avec la mort ont rendu Houdini encore plus populaire.

En 1912, Houdini crée la Underwater Box Escape. Devant une foule immense le long de l'East River à New York, Houdini a été menotté et menotté, placé dans une boîte, verrouillé et jeté à la rivière. Quand il s'est échappé quelques instants plus tard, tout le monde a applaudi. Même le magazine Scientifique américain a été impressionné et a proclamé l'exploit de Houdini comme "l'un des tours les plus remarquables jamais réalisés."

En septembre 1912, Houdini fit ses débuts au célèbre cirque Busch à Berlin, où il s’échappa. Pour ce tour, Houdini a été menotté et enchaîné, puis abaissé tête la première dans une grande boîte en verre remplie d'eau. Les assistants tiraient alors un rideau devant le verre; Quelques instants plus tard, Houdini émergerait, humide mais vivant. C'est devenu l'un des tours les plus célèbres de Houdini.

Il semblait que rien ne pouvait échapper à Houdini et rien qu’il ne pourrait faire croire au public. Il a même réussi à faire disparaître Jennie l'éléphant!

Première guerre mondiale et intérim

Lorsque les États-Unis ont rejoint la Première Guerre mondiale, Houdini a tenté de s’enrôler dans l’armée. Cependant, puisqu'il avait déjà 43 ans, il n'a pas été accepté. Néanmoins, Houdini passa les années de guerre à divertir les soldats avec des spectacles gratuits.

Lorsque la guerre touchait à sa fin, Houdini a décidé d'essayer d'agir. Il espérait que les films seraient une nouvelle façon pour lui de toucher un public de masse. Signé par Famous Players-Lasky / Paramount Pictures, Houdini a joué dans son premier film en 1919, une série de 15 épisodes intitulée Le maître mystère. Il a également joué dans Le jeu sinistre (1919) et Île de la terreur (1920). Cependant, les deux longs métrages ne se sont pas bien comportés au box-office.

Confiants que c’était une mauvaise gestion qui avait fait flopquer les films, les Houdini retournèrent à New York et fondèrent leur propre société de production, la Houdini Picture Corporation. Houdini a ensuite produit et joué dans deux de ses propres films, L'homme d'au-delà (1922) et Haldane des services secrets (1923). Ces deux films ont également été bombardés au box-office, menant Houdini à la conclusion qu'il était temps d'abandonner le cinéma.

Houdini défie les spiritualistes

À la fin de la Première Guerre mondiale, le nombre de personnes croyant au spiritualisme a considérablement augmenté. Avec des millions de jeunes hommes morts de la guerre, leurs familles en deuil ont cherché des moyens de les contacter «au-delà de la tombe». Des médiums, des médiums, des mystiques et d'autres ont émergé pour combler ce besoin.

Houdini était curieux mais sceptique. Bien sûr, il avait prétendu être un médium spirituel doué à son époque avec l'émission de médecine du Dr Hill et connaissait donc de nombreux trucs du médium faux. Cependant, s'il était possible de contacter les morts, il aimerait de nouveau parler à sa mère bien-aimée, décédée en 1913. Ainsi, Houdini a visité un grand nombre de médiums et assisté à des centaines de séances dans l'espoir de trouver un véritable psychique; Malheureusement, il a trouvé que chacun d'entre eux était un faux.

Au cours de cette quête, Houdini s'est lié d'amitié avec le célèbre écrivain Sir Arthur Conan Doyle, qui était un fervent partisan du spiritualisme après avoir perdu son fils à la guerre. Les deux grands hommes ont échangé de nombreuses lettres, débattant de la véracité du spiritualisme. Dans leur relation, Houdini était celui qui cherchait toujours des réponses rationnelles derrière les rencontres et Doyle restait le croyant dévoué. L'amitié a pris fin après que Lady Doyle ait tenu une séance au cours de laquelle elle a prétendu canaliser l'écriture automatique de la mère de Houdini. Houdini n'était pas convaincu. Parmi les autres problèmes liés à l'écriture figurait le fait que tout était en anglais, une langue que la mère de Houdini n'a jamais parlée. L'amitié entre Houdini et Doyle se termina amèrement et provoqua de nombreuses attaques antagonistes les unes contre les autres dans les journaux.

Houdini a commencé à exposer les astuces utilisées par les médiums. Il a donné des conférences sur le sujet et a souvent inclus des démonstrations de ces astuces lors de ses propres performances. Il a rejoint un comité organisé par Scientifique américain qui a analysé les demandes d’un prix de 2 500 dollars pour un phénomène réel (personne n’a jamais reçu le prix). Houdini a également pris la parole devant la Chambre des représentants des États-Unis, appuyant un projet de loi qui interdirait toute fortune à Washington DC.

Le résultat fut que, même si Houdini suscitait un certain scepticisme, il semblait créer plus d’intérêt pour le spiritisme. Cependant, de nombreux spiritualistes étaient extrêmement contrariés par Houdini et ce dernier a reçu un certain nombre de menaces de mort.

Mort d'Houdini

Le 22 octobre 1926, Houdini était dans son vestiaire en train de préparer un spectacle à l'Université McGill de Montréal. Un des trois étudiants qu'il avait invités dans les coulisses lui demanda si Houdini pourrait vraiment résister à un coup de poing puissant dans le haut de son torse. Houdini a répondu qu'il le pouvait. L'étudiant, J. Gordon Whitehead, a alors demandé à Houdini s'il pouvait le frapper. Houdini accepta et commença à se lever d'un canapé quand Whitehead lui donna trois coups de poing à l'abdomen avant que Houdini ne puisse contracter ses muscles abdominaux. Houdini devint visiblement pâle et les étudiants partirent.

Pour Houdini, le spectacle doit toujours continuer. Souffrant de douleurs aiguës, Houdini a présenté le spectacle à l’Université McGill, puis deux autres le lendemain.

Passant à Détroit ce soir-là, Houdini devint faible et souffrait de douleurs à l'estomac et de fièvre. Au lieu d'aller à l'hôpital, il a repris le spectacle et s'est effondré hors de la scène. Il a été emmené à l'hôpital et on a découvert que non seulement son appendice avait éclaté, mais qu'il présentait également des signes de gangrène. Le lendemain après-midi, les chirurgiens ont retiré son appendice.

Le lendemain, son état s'est aggravé; ils l'ont encore opéré. Houdini a dit à Bess que s'il mourait, il tenterait de la contacter depuis la tombe en lui communiquant un code secret: «Rosabelle, crois-moi.» Houdini est décédé à 13h26. le jour de l’Halloween, le 31 octobre 1926. Il avait 52 ans.

Les titres se lisent immédiatement: «Houdini a-t-il été assassiné?» Avait-il vraiment une appendicite? At-il été empoisonné? Pourquoi n'y a-t-il pas eu d'autopsie? La compagnie d'assurance vie de Houdini a enquêté sur sa mort et a exclu tout acte criminel, mais pour beaucoup, l'incertitude quant à la cause de la mort de Houdini perdure.

Pendant des années après sa mort, Bess tenta de contacter Houdini au cours de séances, mais Houdini ne la contacta jamais d'au-delà de la tombe.