Biographie de John Riley

Biographie de John Riley

John Riley (vers 1805-1850) était un soldat irlandais qui a déserté l'armée américaine juste avant le début de la guerre américano-mexicaine. Il rejoint l'armée mexicaine et fonde le St. Patrick's Battalion, une force composée de déserteurs, principalement catholiques irlandais et allemands. Riley et les autres ont déserté à cause du traitement très sévère réservé aux étrangers dans l'armée américaine et parce qu'ils estimaient que leur allégeance appartenait davantage au Mexique catholique qu'aux États-Unis protestants. Riley a combattu avec distinction pour l'armée mexicaine et n'a survécu à la guerre que pour mourir dans l'obscurité.

Petite enfance et carrière militaire

Riley est né dans le comté de Galway, en Irlande, entre 1805 et 1818. À l'époque, l'Irlande était un pays très pauvre. Elle était frappée de plein fouet avant même que les grandes famines ne commencent vers 1845. Comme de nombreux Irlandais, Riley se rendit au Canada, où il servi dans un régiment de l'armée britannique. Déménageant dans le Michigan, il s'est enrôlé dans l'armée américaine avant la guerre américano-mexicaine. Lorsqu'il fut envoyé au Texas, Riley déserta le 12 avril 1846 au Mexique avant que la guerre ne commence officiellement. Comme d'autres déserteurs, il a été accueilli et invité à faire partie de la Légion des étrangers qui a pris part au bombardement du Fort Texas et à la bataille de Resaca de la Palma.

Le bataillon Saint Patrick

En avril 1846, Riley avait été promu lieutenant et avait organisé une unité composée de 48 Irlandais qui avaient rejoint l'armée mexicaine. De plus en plus de déserteurs venaient du côté américain et en août 1846, il comptait plus de 200 hommes dans son bataillon. L'unité a été nommée el Batallón de San Patricio, ou le St. Patrick's Battalion, en l'honneur du saint patron de l'Irlande. Ils ont marché sous une bannière verte avec une image de Saint-Patrick d'un côté et une harpe et un emblème du Mexique de l'autre. Comme beaucoup d'entre eux étaient des artilleurs qualifiés, ils ont été affectés à un régiment d'artillerie d'élite.

Pourquoi le défaut de San Patricios?

Pendant la guerre américano-mexicaine, des milliers d'hommes ont déserté de part et d'autre: les conditions étaient difficiles et davantage d'hommes sont morts de maladie et exposés que lors de combats. La vie dans l’armée américaine était particulièrement rude pour les catholiques irlandais: ils étaient perçus comme des paresseux, des ignorants et des sots. On leur a donné des emplois sales et dangereux et les promotions étaient pratiquement inexistantes. Ceux qui ont rejoint l'ennemi l'ont probablement fait pour des promesses de terre et d'argent et par fidélité au catholicisme: le Mexique, comme l'Irlande, est une nation catholique. Le bataillon St. Patrick était composé d'étrangers, principalement de catholiques irlandais. Il y avait aussi des catholiques allemands et des étrangers qui vivaient au Mexique avant la guerre.

Les Saint Patrick en action dans le nord du Mexique

Le bataillon St. Patrick a vu une action limitée au siège de Monterrey, car ils étaient postés dans une immense forteresse que le général américain Zachary Taylor avait décidé d'éviter complètement. À la bataille de Buena Vista, cependant, ils ont joué un rôle majeur. Ils étaient postés le long de la route principale sur un plateau où se déroulait le principal assaut mexicain. Ils ont remporté un duel d'artillerie avec une unité américaine et ont même pris des armes avec des canons américains. Lorsque la défaite mexicaine était imminente, ils ont aidé à couvrir la retraite. Plusieurs San Patricios ont remporté une médaille de la Croix d’honneur, dont Riley, qui a également été promu capitaine.

Le San Patricios à Mexico

Après que les Américains aient ouvert un autre front, les San Patricios ont accompagné le général mexicain Santa Anna à l'est de Mexico. Ils ont assisté à la bataille de Cerro Gordo, bien que leur rôle dans cette bataille ait été en grande partie perdu pour l'histoire. C'est à la bataille de Chapultepec qu'ils se sont fait un nom. Alors que les Américains attaquaient Mexico, le bataillon était stationné à l'une des extrémités d'un pont important et dans un couvent situé à proximité. Ils ont tenu le pont et le couvent pendant des heures contre des troupes supérieures et des armes. Lorsque les Mexicains du couvent ont tenté de se rendre, les San Patricios ont déchiré le drapeau blanc à trois reprises. Ils ont finalement été submergés par le manque de munitions. La plupart des San Patricios ont été tués ou capturés lors de la bataille de Churubusco, mettant ainsi fin à sa vie effective en tant qu'unité, même si elle se reformerait après la guerre avec les survivants et durerait environ un an.

Capture et punition

Riley faisait partie des 85 San Patricios capturés pendant la bataille. Ils ont été traduits en cour martiale et la plupart d'entre eux ont été reconnus coupables de désertion. Entre le 10 et le 13 septembre 1847, cinquante d’entre eux seraient pendus en guise de punition pour leur défection de l’autre côté. Riley, bien qu'il soit l'un des plus en vue parmi eux, ne fut pas pendu: il avait déjà fait sa défection avant la guerre, et cette défection en temps de paix était par définition un crime beaucoup moins grave.

Néanmoins, Riley, alors officier étranger principal et de plus haut rang du San Patricios (le bataillon avait des officiers supérieurs mexicains), a été sévèrement puni. On lui a rasé la tête, on lui a donné cinquante coups de fouet (des témoins affirment que le décompte était bâclé et que Riley en a reçu 59), et il a été marqué d'un D (pour le déserteur) sur sa joue. Lorsque la marque a d'abord été mise à l'envers, il a été renommé sur l'autre joue. Après cela, il a été jeté dans un cachot pendant la durée de la guerre, qui a duré plusieurs mois. Malgré cette dure punition, certains membres de l'armée américaine estimaient qu'il aurait dû être pendu avec les autres.

Après la guerre, Riley et les autres furent relâchés et formèrent le bataillon St. Patrick. L'unité s'est vite retrouvée mêlée aux luttes intestines constantes entre responsables mexicains et Riley a été brièvement emprisonné pour suspicion de participation à un soulèvement, mais il a été libéré. Des documents indiquant qu'un "Juan Riley" est décédé le 31 août 1850, auraient par le passé fait référence à lui, mais de nouvelles preuves indiquent qu'il n'en est rien. Des efforts sont en cours pour déterminer le destin de Riley: le Dr Michael Hogan (qui a écrit les textes définitifs sur le San Patricios) écrit: "La recherche du lieu de sépulture du vrai John Riley, major mexicain, héros décoré et chef de la Bataillon irlandais, doit continuer. "

L'héritage

Pour les Américains, Riley est un déserteur et un traître: le plus bas du plus bas. Pour les Mexicains, cependant, Riley est un grand héros: un soldat habile qui a suivi sa conscience et rejoint l'ennemi parce qu'il pensait que c'était la bonne chose à faire. Le bataillon St. Patrick occupe une place de choix dans l'histoire du Mexique: des rues portent son nom, des plaques commémoratives où ils se sont battus, des timbres-poste, etc. Riley est le nom le plus communément associé au bataillon. a acquis un statut extra héroïque pour les Mexicains, qui ont érigé une statue de lui dans son lieu de naissance à Clifden, en Irlande. Les Irlandais ont rendu la pareille et il y a un buste de Riley dans le San Angel Plaza, gracieuseté de l'Irlande.

Les Américains d'origine irlandaise, qui avaient jadis désavoué Riley et le bataillon, se sont montrés chaleureux envers eux ces dernières années, peut-être en partie grâce à quelques bons livres parus récemment. En outre, une importante production hollywoodienne en 1999 intitulée "One Man's Hero" est basée (très vaguement) sur la vie de Riley et du Battalion.

Sources

Hogan, Michael. "Les soldats irlandais du Mexique." Broché, Plate-forme de publication indépendante CreateSpace, 25 mai 2011.

Wheelan, Joseph. Envahir le Mexique: le rêve continental de l'Amérique et la guerre du Mexique, 1846-1848. New York: Carroll et Graf, 2007.


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