Guerre civile américaine: le major général George G. Meade

Guerre civile américaine: le major général George G. Meade

Né à Cadix, en Espagne, le 31 décembre 1815, George Gordon Meade était le huitième de onze enfants nés de Richard Worsam Meade et de Margaret Coats Butler. Marchand de Philadelphie vivant en Espagne, Meade avait été paralysé financièrement pendant les guerres napoléoniennes et servait comme agent de la marine pour le gouvernement des États-Unis à Cadix. Peu de temps après sa mort en 1928, la famille est retournée aux États-Unis et le jeune George a été envoyé à l'école du Mount Hope College à Baltimore, dans le Maryland.

West Point

Le séjour de Meade à Mount Hope a été bref en raison de la situation financière de plus en plus difficile de sa famille. Voulant poursuivre ses études et aider sa famille, Meade chercha un rendez-vous à l'Académie militaire des États-Unis. Après avoir obtenu son admission, il entra à West Point en 1831. Parmi ses camarades de classe figuraient George W. Morell, Marsena Patrick, Herman Haupt et le futur maître des postes américain Montgomery Blair. Diplômé du 19ème sur 56, Meade est nommé sous-lieutenant en 1835 et affecté au 3ème Artillery américain.

Début de carrière

Envoyé en Floride pour combattre les Seminoles, Meade tomba bientôt malade de la fièvre et fut transféré à l'Arsenal de Watertown dans le Massachusetts. N'ayant jamais eu l'intention de faire carrière dans l'armée, il démissionna à la fin de 1836 après s'être remis de sa maladie. Entrant dans la vie civile, Meade a cherché du travail en tant qu'ingénieur et a eu du succès en explorant de nouvelles lignes pour des compagnies de chemin de fer et en travaillant pour le département de la guerre. En 1840, Meade épousa Margaretta Sergeant, fille de l’éminent homme politique Pennsylvanien John Sergeant. Le couple aurait finalement sept enfants. Après son mariage, Meade a trouvé un travail stable de plus en plus difficile à obtenir. En 1842, il choisit de rentrer dans l'armée américaine et fut nommé lieutenant d'ingénieur topographique.

Guerre américano-mexicaine

Affecté au Texas en 1845, Meade est officier d'état-major dans l'armée du général de division Zachary Taylor après le déclenchement de la guerre américano-mexicaine l'année suivante. Présent à Palo Alto et à Resaca de la Palma, il fut breveté premier lieutenant de galanterie à la bataille de Monterrey. Meade a également servi dans les états-majors du brigadier général William J. Worth et du major général Robert Patterson.

Années 1850

De retour à Philadelphie après le conflit, Meade passa la majeure partie de la décennie suivante à concevoir des phares et à mener des enquêtes côtières sur la côte est. Parmi ses phares, il a conçu ceux de Cape May (NJ), Absecon (NJ), Long Beach Island (NJ), Barnegat (NJ) et Jupiter Inlet (FL). Au cours de cette période, Meade a également conçu une lampe hydraulique qui a été acceptée par la Commission des phares. Promu capitaine en 1856, il reçut l’ordre, l’année suivante, de superviser un levé dans les Grands Lacs. Publiant son rapport en 1860, il resta sur les Grands Lacs jusqu'au déclenchement de la guerre civile en avril 1861.

La guerre civile commence

De retour à l’est, Meade fut promu brigadier général des volontaires le 31 août, sur la recommandation du gouverneur de la Pennsylvanie, Andrew Curtin, et se vit confier le commandement de la 2nd Brigade, Pennsylvania Reserves. Initialement affecté à Washington, ses hommes construisirent des fortifications autour de la ville avant d'être affectés à l'armée du Potomac du major général George McClellan. Se déplaçant vers le sud au printemps 1862, Meade participa à la campagne de McClellan dans la péninsule. Il fut blessé à trois reprises lors de la bataille de Glendale le 30 juin. Rapidement rétabli, il rejoignit ses hommes à temps pour la deuxième bataille de Manassas, fin août.

S'élever dans l'armée

Au cours des combats, la brigade de Meade a pris part à la défense vitale de Henry House Hill, qui permettait au reste de l'armée de s'échapper après la défaite. Peu de temps après la bataille, il reçut le commandement de la 3 e Division, I Corps. Se déplaçant vers le nord au début de la campagne du Maryland, il a été salué pour ses efforts lors de la bataille de South Mountain et de nouveau trois jours plus tard à Antietam. Lorsque le commandant de son corps, le major général Joseph Hooker, est blessé, McClellan choisit Meade pour le remplacer. A la tête du I Corps pour le reste de la bataille, il a été blessé à la cuisse.

De retour dans sa division, Meade obtint l'unique succès de l'Union lors de la bataille de Fredericksburg en décembre lorsque ses hommes repoussèrent les troupes du lieutenant général Thomas "Stonewall" Jackson. Son succès n'a pas été exploité et sa division a été forcée de reculer. En reconnaissance de ses actes, il fut promu général de division. Commandé par le V Corps le 25 décembre, il le commanda lors de la bataille de Chancellorsville en mai 1863. Au cours de la bataille, il implora Hooker, désormais commandant de l'armée, d'être plus agressif mais en vain.

Prendre le commandement

Après sa victoire à Chancellorsville, le général Robert E. Lee a commencé à se déplacer vers le nord pour envahir la Pennsylvanie avec Hooker à sa poursuite. Se disputant avec ses supérieurs à Washington, Hooker fut relevé de ses fonctions le 28 juin et le commandement fut offert au major général John Reynolds. Lorsque Reynolds a refusé, il a été offert à Meade qui a accepté. En assumant le commandement de l'armée du Potomac à Prospect Hall près de Frederick, MD, Meade continua de se déplacer après Lee. Connu pour ses hommes comme "La vieille tortue serpentine", Meade était réputé pour son caractère modéré et possédait peu de patience pour la presse ou les civils.

Gettysburg

Trois jours après avoir pris le commandement, deux membres du corps de Meade, le XI de Reynolds et le onzième du général de division Oliver O. Howard, ont rencontré les Confédérés à Gettysburg. En ouvrant la bataille de Gettysburg, ils ont été mutilés mais ont réussi à maintenir un terrain favorable pour l'armée. En précipitant ses hommes vers la ville, Meade remporta une victoire décisive au cours des deux prochains jours et inversa le cours de la guerre à l'Est. Bien que triomphant, il a rapidement été critiqué pour son incapacité à poursuivre de manière agressive l'armée battue de Lee et à porter un coup décisif. Après le retour de l’ennemi en Virginie, Meade mena des campagnes inefficaces à Bristoe et à Mine Run cet automne.

Sous subvention

En mars 1864, le lieutenant général Ulysses S. Grant est nommé à la tête de toutes les armées de l'Union. Comprenant que Grant viendrait à l’est et soulignant l’importance de gagner la guerre, Meade proposa de démissionner de son commandement de l’armée si le nouveau commandant préférait nommer une personne différente. Impressionné par le geste de Meade, Grant a refusé l'offre. Bien que Meade conserve le commandement de l'armée du Potomac, Grant établit son quartier général avec l'armée pour le reste de la guerre. Cette proximité a conduit à une relation quelque peu délicate et à une structure de commandement.

Campagne par voie terrestre

En mai, l’armée du Potomac s’embarqua dans la Overland Campaign avec l’émission de consignes par Grant à Meade, qui les remit à son tour à l’armée. Bien que les combats se soient déroulés dans le palais de justice de Wilderness et de Spotsylvania, Meade s’est dans l’ensemble bien comporté, mais a regretté l’ingérence de Grant dans les affaires de l’armée. Il a également contesté la préférence perçue de Grant pour les officiers qui avaient servi avec lui dans l'Ouest ainsi que sa volonté d'assumer de lourdes pertes. Inversement, certains membres du camp de Grant ont estimé que Meade était trop lent et prudent. Alors que les combats atteignaient Cold Harbor et Petersburg, les performances de Meade commençaient à faiblir car il ne demandait pas à ses hommes de surveiller correctement avant la première bataille et manquait de coordonner son corps lors des premières étapes de la seconde.

Pendant le siège de Petersburg, Meade a de nouveau commis une erreur en modifiant le plan d'attaque de la bataille du cratère pour des raisons politiques. Restant aux commandes tout au long du siège, il tomba malade à la veille de la percée finale en avril 1865. Ne voulant pas rater les derniers combats de l'armée, il dirigea l'armée du Potomac depuis une ambulance de l'armée durant la campagne d'Appomattox. Bien qu'il ait établi son quartier général près de Grant, il ne l'a pas accompagné aux pourparlers de reddition du 9 avril.

La vie plus tard

Avec la fin de la guerre, Meade resta au service et passa par divers commandements de département sur la côte Est. En 1868, il prend en charge le troisième district militaire à Atlanta et supervise les efforts de reconstruction menés en Géorgie, en Floride et en Alabama. Quatre ans plus tard, il est frappé par une vive douleur à son côté alors qu'il est à Philadelphie. Une aggravation de la blessure subie à Glendale, il a rapidement décliné et a contracté une pneumonie. Après une brève bagarre, il succomba le 7 novembre 1872 et fut enterré au cimetière Laurel Hill à Philadelphie.