Les mystérieuses lunes de Pluton

Les mystérieuses lunes de Pluton

Planet Pluto continue de raconter une histoire fascinante alors que les scientifiques étudient les données recueillies par le Nouveaux horizons mission en 2015. Bien avant que le minuscule vaisseau spatial ne soit passé dans le système, l'équipe scientifique savait qu'il y avait cinq lunes là-bas, des mondes lointains et mystérieux. Ils espéraient examiner de plus près le plus grand nombre possible de ces endroits afin de mieux comprendre leur existence et leur existence. Lorsque le vaisseau spatial a passé, il a capturé des images en gros plan de Charon - la plus grande lune de Pluton, et un aperçu des plus petites. Ceux-ci ont été nommés Styx, Nix, Kerberos et Hydra. Les quatre plus petites lunes gravitent autour de trajectoires circulaires. Pluton et Charon gravitent ensemble comme une cible. Les scientifiques planétaires soupçonnent que les lunes de Pluton se sont formées à la suite d'une collision titanesque entre au moins deux objets survenus dans un lointain passé. Pluton et Charon s'installèrent dans une orbite verrouillée, tandis que les autres lunes se dispersaient sur des orbites plus lointaines.

Charon

La plus grande lune de Pluton, Charon, a été découverte pour la première fois en 1978, lorsqu'un observateur de l'observatoire naval a capturé une image de ce qui ressemblait presque à une "bosse" apparaissant aux côtés de Pluton. Il fait environ la moitié de la taille de Pluton et sa surface est principalement grisâtre avec des zones tachetées de matière rougeâtre près d'un pôle. Ce matériau polaire est constitué d'une substance appelée "tholin", composée de molécules de méthane ou d'éthane, parfois associées à des glaces à l'azote, et rougie par une exposition constante à la lumière ultraviolette solaire. Les glaces se forment lorsque les gaz provenant de Pluton sont transférés et déposés sur Charon (qui se trouve à seulement 20 000 km environ). Pluton et Charon sont bloqués dans une orbite qui prend 6,3 jours et gardent le même visage l'un contre l'autre tout le temps. À un moment donné, les scientifiques ont envisagé de les qualifier de "planète binaire" et il existe un consensus sur le fait que Charon pourrait être une planète naine.

Bien que la surface de Charon soit glaciale et glaciale, elle contient plus de 50% de roche dans son intérieur. Pluton lui-même est plus rocheux et recouvert d'une coquille glacée. La couverture glacée de Charon est principalement constituée de glace d’eau, avec des taches d’autres matériaux provenant de Pluton, ou provenant de la surface par des cryovolcans.

Nouveaux horizonsassez proche, personne ne savait trop à quoi s'attendre à propos de la surface de Charon. C'était donc fascinant de voir la glace grisâtre, colorée par endroits avec les tholins. Au moins un grand canyon divise le paysage et il y a plus de cratères au nord qu'au sud. Cela suggère que quelque chose est arrivé pour "refaire surface" Charon et couvrir de nombreux vieux cratères.

Le nom Charon vient des légendes grecques du monde souterrain (Hadès). Il était le batelier envoyé pour transporter les âmes du défunt sur le Styx. Par respect pour le découvreur de Charon, qui a fait référence au nom de sa femme pour le monde, il est orthographié Charon, mais prononcé "SHARE-on".

Les petites lunes de Pluton

Styx, Nyx, Hydra et Kerberos sont de minuscules mondes qui gravitent entre deux et quatre fois la distance parcourue par Charon à Pluton. Ils ont une forme étrange, ce qui donne à croire qu’ils ont été formés dans le cadre d’une collision dans le passé de Pluton. Styx a été découvert en 2012 alors que les astronomes utilisaient Le télescope spatial Hubble pour rechercher dans le système des lunes et des anneaux autour de Pluton. Il semble avoir une forme allongée, et est d'environ 3 par 7,3 miles.

Nyx tourne autour de Styx et a été découvert en 2006 avec Hydra. Il fait environ 33 km sur 25 km de large, ce qui en fait une forme quelque peu étrange et il faut près de 25 jours pour faire une orbite de Pluton. Il peut avoir des tholins identiques à ceux de Charon répartis sur sa surface, mais Nouveaux horizons ne s'est pas approché assez pour avoir beaucoup de détails.

Hydra est la plus lointaine des cinq lunes de Pluton, et Nouveaux horizonsa pu en obtenir une assez bonne image à mesure que le vaisseau spatial passait. Il semble y avoir quelques cratères sur sa surface grumeleuse. Hydra mesure environ 34 sur 25 miles et prend environ 39 jours pour faire une orbite autour de Pluton.

La lune la plus mystérieuse est Kerberos, qui a une apparence grumeleuse et difforme dans le Nouveaux horizons image de la mission. Il semble que ce soit un monde à double lobe d'environ 11 x 3 milles. Il faut un peu plus de 5 jours pour faire un voyage autour de Pluton. On ne sait pas grand chose d’autre sur Kerberos, qui a été découvert en 2011 par des astronomes utilisant Le télescope spatial Hubble.

Comment les lunes de Pluton ont-elles eu leurs noms?

Pluton tire son nom du dieu des enfers dans la mythologie grecque. Ainsi, lorsque les astronomes ont voulu nommer les lunes en orbite, ils se sont tournés vers la même mythologie classique. Le Styx est la rivière que les âmes mortes étaient supposées traverser pour se rendre à Hadès, tandis que Nix est la déesse grecque des ténèbres. Hydra est un serpent à plusieurs têtes qui aurait combattu le héros grec Heracles. Kerberos est une orthographe alternative pour Cereberus, le soi-disant "chien de chasse de Hadès" qui gardait les portes de la pègre dans la mythologie.

Maintenant que Nouveaux horizons est bien au-delà de Pluton, sa prochaine cible est une petite planète naine située dans la ceinture de Kuiper. Il passera par celui-là le 1er janvier 2019. Sa première reconnaissance de cette région lointaine a beaucoup appris sur le système de Pluton et la suivante promet d'être tout aussi intéressante, car elle en révèle davantage sur le système solaire et ses mondes lointains.