Science moderne et peste d'Athènes

Science moderne et peste d'Athènes

La peste d’Athènes s’est produite entre les années 430 et 426 av. J.-C., au début de la guerre du Péloponnèse. La peste a tué environ 300 000 personnes, parmi lesquelles l'homme d'État grec Pericles. On dit qu’elle a causé la mort d’une personne sur trois à Athènes et qu’on pense généralement qu’elle a contribué au déclin et à la chute de la Grèce classique. L'historien grec Thucydides a été infecté par la maladie mais y a survécu. Il a signalé que les symptômes de la peste comprenaient une forte fièvre, des cloques sur la peau, des vomissements bilieux, des ulcérations intestinales et une diarrhée. Il a également déclaré que les oiseaux et les animaux qui se nourrissaient de ces animaux étaient touchés et que les médecins étaient parmi les plus touchés.

La maladie qui a causé la peste

Malgré les descriptions détaillées de Thucydides, les chercheurs n’étaient jusqu’à récemment pas parvenus à un consensus sur la ou les maladies qui ont causé la peste d’Athènes. Les études moléculaires publiées en 2006 (Papagrigorakis et al.) Ont mis en évidence un typhus ou un typhus associé à d'autres maladies.

Parmi les anciens écrivains spéculant sur la cause des plaies, figuraient les médecins grecs Hippocrates et Galen, qui estimaient qu'une corruption miasmique de l'air provenant de marécages affectait la population. Galen a déclaré que le contact avec les "exhalations putrides" des infectés était assez dangereux.

Des chercheurs plus récents ont suggéré que la peste d’Athènes était due à la peste bubonique, à la fièvre de Lassa, à la scarlatine, à la tuberculose, à la rougeole, à la typhoïde, à la variole, à la grippe compliquée par le syndrome du choc toxique ou à la fièvre Ebola.

Enterrement de masse de Kerameikos

Les scientifiques modernes ont eu un problème pour identifier la cause de la peste à Athènes: le peuple grec classique a incinéré leurs morts. Cependant, au milieu des années 90, une fosse mortuaire extrêmement rare contenant environ 150 corps a été découverte. La fosse était située au bord du cimetière Kerameikos d’Athènes et consistait en une seule fosse ovale de forme irrégulière, longue de 65 mètres (213 pieds) et profonde de 16 m (53 pieds). Les corps des morts ont été déposés de manière désordonnée, avec au moins cinq couches successives séparées par de minces dépôts de terre. La plupart des corps ont été placés dans des positions étendues, mais beaucoup ont été placés avec les pieds pointés vers le centre de la fosse.

Le niveau d'inhumation le plus bas était celui qui donnait le plus de soin au placement des corps; les couches suivantes ont fait preuve d'une négligence croissante. Les couches supérieures étaient simplement des tas de personnes décédées enterrées les unes sur les autres, preuve sans aucun doute d'une flambée des morts ou d'une peur grandissante des relations avec les morts. Huit sépultures de nourrissons ont été découvertes. Les objets graves se limitaient aux niveaux les plus bas et consistaient en une trentaine de petits vases. Les formes stylistiques des vases de la période attique indiquent qu’elles ont été fabriquées principalement vers 430 av. En raison de la date et de la nature hâtive de l'enterrement en masse, la fosse a été interprétée comme provenant de la peste d'Athènes.

La science moderne et la peste

En 2006, Papagrigorakis et ses collègues ont rendu compte de l’étude de l’ADN moléculaire des dents de plusieurs personnes inhumées lors de l’enterrement en masse de Kerameikos. Ils ont effectué des tests pour détecter la présence de huit bacilles possibles, notamment le charbon, la tuberculose, le cowpox et la peste bubonique. Les dents ne sont redevenues positives que pour Salmonella enterica servovar Typhi, fièvre typhoïde entérique.

De nombreux symptômes cliniques de la peste d'Athènes décrits par Thucydides sont compatibles avec le typhus des temps modernes: fièvre, éruption cutanée, diarrhée. Mais d'autres caractéristiques ne sont pas, telles que la rapidité du début. Papagrigorakis et ses collègues suggèrent que la maladie a peut-être évolué depuis le 5ème siècle avant JC, ou que Thucydides, écrit 20 ans plus tard, se trompe et que la typhoïde n’est peut-être pas la seule maladie liée à la peste d’Athènes.

Sources

Cet article fait partie du guide About.com pour la médecine ancienne et du dictionnaire de l'archéologie.

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Papagrigorakis MJ, C Yapijakis, PN Synodinos et Baziotopoulou-Valavani E. 2006. L'examen ADN d'une pulpe dentaire ancienne incrimine la fièvre typhoïde en tant que cause probable de la peste d'Athènes.Journal international des maladies infectieuses 10 (3): 206-214. doi: 10.1016 / j.ijid.2005.09.001

Thucydides. 1903 431 av. Deuxième année de la guerre, peste d'Athènes, position et politique de Périclès, chute de Potidaea.Histoire de la guerre du Péloponnèse, livre 2, chapitre 9: J. M. Dent / Université d'Adélaïde.

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