Guerre civile américaine: le major général John Sedgwick

Guerre civile américaine: le major général John Sedgwick

Né le 13 septembre 1813 à Cornwall Hollow, dans le Connecticut, John Sedgwick était le deuxième enfant de Benjamin et Olive Sedgwick. Eduqué à la prestigieuse Sharon Academy, Sedgwick a travaillé comme enseignant pendant deux ans avant de choisir de poursuivre une carrière militaire. Nommé à West Point en 1833, ses camarades de classe sont notamment Braxton Bragg, John C. Pemberton, Jubal A. Early et Joseph Hooker. Diplômé 24ème de sa classe, Sedgwick reçut une commission en tant que sous-lieutenant et fut affecté à la 2nd US Artillery. À ce titre, il participa à la deuxième guerre des Séminoles en Floride et participa plus tard au transfert de la nation cherokee de Géorgie. Promu premier lieutenant en 1839, il est envoyé au Texas sept ans plus tard après le déclenchement de la guerre américano-mexicaine.

Guerre américano-mexicaine

Sedgwick a d'abord reçu l'ordre de rejoindre l'armée du major général Winfield Scott dans le cadre de sa campagne contre la ville de Mexico. En débarquant à terre en mars 1847, Sedgwick prit part au siège de Veracruz et à la bataille de Cerro Gordo. Alors que l'armée approchait de la capitale mexicaine, il fut nommé capitaine pour sa performance à la bataille de Churubusco le 20 août. Après la bataille de Molino del Rey le 8 septembre, Sedgwick rejoignit les forces américaines à la bataille de Chapultepec quatre jours plus tard. Se distinguant lors des combats, il reçut une promotion au brevet de major pour sa galanterie. À la fin de la guerre, Sedgwick a repris ses fonctions en temps de paix. Bien que promu capitaine avec le 2nd Artillery en 1849, il choisit de passer à la cavalerie en 1855.

Antebellum Years

Nommé major dans la 1re cavalerie américaine le 8 mars 1855, Sedgwick assista à la célébration pendant la crise de Bleeding Kansas et participa à la guerre de l'Utah de 1857-1858. Poursuivant ses opérations contre les Amérindiens à la frontière, il reçut l'ordre, en 1860, d'établir un nouveau fort sur la rivière Platte. En remontant la rivière, le projet a été sérieusement gêné par l’arrivée des stocks attendus. En surmontant cette adversité, Sedgwick a réussi à construire le poteau avant l’hiver sur la région. Le printemps suivant, des ordres l'avaient invité à se rendre à Washington, DC, pour devenir lieutenant-colonel de la 2e cavalerie américaine. En occupant ce poste en mars, Sedgwick était en poste au début de la guerre civile, le mois suivant. Alors que l’armée américaine commençait à se développer rapidement, Sedgwick assuma divers rôles avec divers régiments de cavalerie avant d’être nommé brigadier général des volontaires le 31 août 1861.

Armée du potomac

Placé au commandement de la 2e brigade de la division du général de division Samuel P. Heintzelman, Sedgwick servit dans la nouvelle armée du Potomac. Au printemps de 1862, le major général George B. McClellan commença à déplacer l'armée dans la baie de Chesapeake pour une offensive dans la péninsule. Assigné à la tête d'une division du 2e corps du brigadier général Edwin V. Sumner, Sedgwick participa au siège de Yorktown en avril avant de mener ses hommes au combat à la bataille de Seven Pines à la fin du mois de mai. La campagne de McClellan étant en perte de vitesse à la fin du mois de juin, le nouveau commandant confédéré, le général Robert E. Lee, commença les batailles de sept jours dans le but de chasser les forces de l'Union de Richmond. Succédant au succès lors des premiers combats, Lee attaqua à Glendale le 30 juin. La division de Sedgwick figurait parmi les forces de l'Union qui avaient affronté l'assaut des Confédérés. En aidant à tenir la ligne, Sedgwick a reçu des blessures au bras et à la jambe pendant le combat.

Promue général de division le 4 juillet, la division de Sedgwick n'était pas présente à la deuxième bataille de Manassas, fin août. Le 17 septembre, le IIe Corps a pris part à la bataille d'Antietam. Au cours des combats, Sumner ordonna imprudemment à la division de Sedgwick de lancer un assaut dans le West Woods sans effectuer de reconnaissance adéquate. À l’avenir, il a rapidement fait l’objet d’un violent assaut confédéré avant que les hommes du major général Thomas "Stonewall" Jackson attaquent la division de trois côtés. Brisés, les hommes de Sedgwick furent forcés de faire une retraite désorganisée alors qu'il était blessé au poignet, à l'épaule et à la jambe. La gravité des blessures subies par Sedgwick est restée active jusqu'à la fin décembre, date à laquelle il a pris le commandement du II Corps.

VI Corps

Le temps passé par Sedgwick au sein du IIe Corps fut bref alors qu'il fut réaffecté à la tête du IXe Corps le mois suivant. Avec l'ascension de son camarade de classe Hooker à la direction de l'armée du Potomac, Sedgwick fut de nouveau ému et prit le commandement du VI Corps le 4 février 1863. Début mai, Hooker prit secrètement le gros de l'armée à l'ouest de Fredericksburg avec but d'attaquer les arrières de Lee. Sedgwick, parti à Fredericksburg avec 30 000 hommes, fut chargé de maintenir Lee en place et de lancer une attaque de diversion. Alors que Hooker ouvrait la bataille de Chancellorsville à l'ouest, Sedgwick reçut l'ordre d'attaquer les lignes confédérées à l'ouest de Fredericksburg à la fin du 2 mai. Hésitant, persuadé qu'il était surpassé en nombre, Sedgwick ne s'avança que le lendemain. Attaquant le 3 mai, il porta la position ennemie sur Marye's Heights et s'avança jusqu'à l'église de Salem avant d'être arrêté.

Le lendemain, après avoir vaincu Hooker, Lee tourna son attention sur Sedgwick, qui n'avait pas réussi à laisser une force pour défendre Fredericksburg. Frappant, Lee a rapidement coupé le général de l'Union de la ville et l'a contraint à former un périmètre de défense étroit près de Ford de la banque. En combattant une bataille défensive déterminée, Sedgwick repoussa les assauts confédérés tard dans l'après-midi. Cette nuit-là, en raison d'une mauvaise communication avec Hooker, il se retira de l'autre côté de la rivière Rappahannock. Bien que défait, Sedgwick a été crédité par ses hommes pour s'être emparé de Marye's Heights qui avait résisté à des attaques déterminées de l'Union lors de la bataille de Fredericksburg en décembre dernier. Avec la fin des combats, Lee a commencé à se déplacer vers le nord avec l'intention d'envahir la Pennsylvanie.

Alors que l'armée se dirigeait vers le nord à la poursuite, Hooker fut relevé de son commandement et remplacé par le major général George G. Meade. Lorsque la bataille de Gettysburg a débuté le 1 er juillet, le VI Corps figurait parmi les formations les plus éloignées de l'Union de la ville. Les 1er et 2 juillet, les principaux éléments de Sedgwick commencèrent à se disputer tard le deuxième jour. Alors que certaines unités du VI Corps ont aidé à maintenir la ligne autour du Wheatfield, la plupart d’entre elles ont été placées en réserve. Après la victoire de l'Union, Sedgwick prit part à la poursuite de l'armée vaincue de Lee. Cet automne, ses troupes remportèrent une victoire fulgurante le 7 novembre lors de la deuxième bataille de Rappahannock Station. Dans le cadre de la campagne Meade contre Bristoe, le VI Corps a capturé plus de 1 600 prisonniers. Plus tard dans le même mois, les hommes de Sedgwick ont ​​pris part à la campagne avortée de Mine Run qui avait vu Meade tenter de tourner le flanc droit de Lee le long de la rivière Rapidan.

Campagne par voie terrestre

Au cours de l'hiver et du printemps de 1864, l'armée du Potomac subit une réorganisation, certains corps étant condensés et d'autres ajoutés à l'armée. Venant de l’est, le lieutenant-général Ulysses S. Grant a travaillé avec Meade pour déterminer le chef le plus efficace pour chaque corps. L'un des deux commandants de corps conservés de l'année précédente, l'autre étant le major général Winfield S. Hancock du IIe Corps d'armée, Sedgwick commença les préparatifs de la campagne Grant's Overland. Avançant avec l'armée le 4 mai, le VI Corps franchit le Rapidan et se livra à la bataille de la Désert sauvage le lendemain. Les hommes de Sedgwick, qui se battaient à droite sur l'Union, ont subi une violente attaque de flanc par les corps du lieutenant-général Richard Ewell le 6 mai, mais ont réussi à se maintenir.

Le lendemain, Grant a choisi de se désengager et de continuer à faire pression vers le sud en direction du palais de justice de Spotsylvania. Se retirant du rang, le VI Corps a marché vers l’est puis vers le sud via Chancellorsville avant d’arriver près de Laurel Hill tard le 8 mai. Les hommes de Sedgwick lancèrent une attaque sur les troupes confédérées en conjonction avec le V corps du major général Gouverneur K. Warren. Ces efforts ont été infructueux et les deux parties ont commencé à renforcer leurs positions. Le lendemain matin, Sedgwick est sorti pour superviser la mise en place des batteries d'artillerie. Voyant ses hommes tressaillir sous les tirs de tireurs d’élite confédérés, il s’écria: «Ils ne pouvaient pas toucher un éléphant à cette distance.» Peu après avoir fait cette déclaration, dans une ironie historique, Sedgwick a été tué d’une balle dans la tête. Un des commandants les plus aimés et les plus stables de l'armée, sa mort fut un coup dur pour ses hommes qui l'appelaient "oncle John". Répondant à cette nouvelle, Grant demanda à plusieurs reprises: "Est-il vraiment mort?" Passé au général Major Horatio Wright, le corps de Sedgwick est retourné dans le Connecticut, où il est enterré à Cornwall Hollow, la plus importante victime de guerre de l'Union.